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人类最强太空望远镜因低级失误成违法项目

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人类最强的太空望远镜詹姆斯•韦伯太空望远镜(JWST)发射又㕛叒被推迟了,这是最近9个月里美国国家航空航天局(NASA)第3次推迟发射。并且这次推迟发射将导致研发支出超过之前国会给的80亿美元上限,使得韦伯望远镜成为“违法项目”。

美国当地时间6月26日,根据韦伯独立审查委员会对工程审查后提出的建议,NASA宣布将韦伯望远镜的发射时间从2020年推迟至2021年3月30日。

去年9月,由于振动测试出现意外,NASA宣布韦伯太空望远镜的发射推迟到2019年3月至6月。今年3月,因测试阶段的一系列问题,韦伯望远镜的发射又被推迟到至少2020年5月之后。

詹姆斯•韦伯太空望远镜是哈勃望远镜的接替者,其主镜面集光区域比哈勃大6倍。从探测早期恒星和星系的第一束光,到探测系外行星的大气以寻找地外可居住环境,韦伯不仅将可能揭示宇宙的许多奥秘,还将弥补并进一步探索其他天体物理项目上已有的发现。美国国家科学院(the National Academy of Sciences)为韦伯望远镜配备了最高精尖的仪器,旨在完成千禧年调查中的终极目标——解开关于宇宙起源的最根本的谜团。

人类最强太空望远镜因低级失误成违法项目

詹姆斯•韦伯太空望远镜的镜面  图片来自:美国国家航空航天局

低级失误,代价昂贵

NASA将本次发射推迟的首要原因归结为低级失误,并认定这两个失误给项目带来了“实质性的损失、影响了流程的推进”。

一项失误是由于事前没有认真咨询溶剂供应商,使用了错误的溶剂来清洁已经安装好的推进阀门。这项失误致使推进阀门需要被卸下来,重新清理修缮后,再安装回去。

另一项失误是接线错误,使得压力传感器承受过高电压,导致严重损伤。报告指出,如果检查员没有轻信技工的话,而是认真做了检查的话,这本是可以避免的。

NASA在报告中称,应当尽可能减少人为引起的低级失误。据天文杂志SpaceFlight Insider,在当地时间6月27日的一个电话会议上,有人提到这些“本应轻松避免的问题”导致了发射时间将延后一年半,预算将增加6亿美元。

除了人为失误,其他延误发射的原因还包括嵌入问题、对韦伯望远镜遮阳罩的相关领域缺乏经验、过于乐观的预期以及系统的复杂性。

在进行针对望远镜的声学测试时,为了避免遮阳罩膜盖紧固件可能会阻挡膜片的风险,技术工人把螺母只拧紧到与螺栓齐平,这导致遮阳罩的连接没能撑住。美联社记者在现场还发现,测试结束之后,有70个螺栓不见了,其中有几个螺栓现在还在航天器里的某个地方,没有被找到。

军工巨头屡受质疑

詹姆斯•韦伯太空望远镜的主要承包商是总部位于美国弗吉尼亚州的军工巨头诺斯洛普•格鲁门公司(Northrop Grumman)。在韦伯望远镜项目上,格鲁门公司的团队提供了包括溶剂的咨询和使用、流程检查以及遮阳罩部分等在内的所有工程。

格鲁门公司曾是世界上第一款隐形轰炸机B-2的主要承包商。该公司在2016年军火销售收入达214亿美元,被斯德哥尔摩国际和平研究所(SIPRI)列为全球第五大军火商。格鲁门正在研制的B-21隐形轰炸机项目在今年年初因资金不足而被推迟。

在今年3月份NASA发布的延期报告中,美国政府问责办公室(U.S. Government Accountability Office)提到,“由于各种技术原因,加上格鲁门公司一直以来赶不上计划的工作进度,我们认为韦伯望远镜项目依然无法在规定期限里发射”。

在最近披露的这份报告里,独立审查委员会在陈述“推进系统上的绩效问题”中点名了格鲁门公司。格鲁门公司表示,现在已投入足够人员,确保每天24小时都有人在韦伯望远镜项目上工作。

哈佛─史密森尼天文物理学中心的天体物理学家Grant Trembly近日在其社交网络账户上发布了一张图,显示了每一次延误带来的预算上升。

人类最强太空望远镜因低级失误成违法项目

2011年,国会警告NASA在詹姆斯•韦伯太空望远镜项目上的研发支出不能超过80亿美元。而这次的推迟将会使研发支出达到88亿美元,远超国会确定的上限。这就意味着该项目“违反了相关法律法规”。这位“哈勃继承者”的上天之路能否继续,必须要看国会是否愿意重新授权。

然而,完成公众和学界对韦伯望远镜的期待必定会让NASA大伤元气。最新的预算案显示,完成詹姆斯•韦伯太空望远镜这项高达近百亿美元的项目后,美国政府在短期内将不考虑开发新的大型太空望远镜项目。该提案还包括计划在2025年结束对NASA国际空间站的资助,并有可能将之后的业务移交给商业机构。

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